: Resumen de tiempos difíciles |

El Sr. Gradgrind es un hombre de «hechos y cálculos». Identifica a una estudiante, llamada Chica número veinte, que responde que se llama Sissy Jupe. Gradgrind la corrige diciéndole que su nombre es Cecilia independientemente de cómo la llame su padre. El padre de Jupe está involucrado en un circo de equitación y esto no es respetable en opinión de Gradgrind. Aconseja a Cecilia que se refiera a su padre como un «herrador» (la persona que herra un caballo) o tal vez, un «cirujano veterinario». Sissy Jupe es una aprendiz lenta, entre el grupo de rezagados que admiten que se atreverían a tapizar una habitación con representaciones de flores porque le «gustan». A Sissy se le enseña que no debe «imaginarse» y que «debe estar en todas las cosas regulada y gobernada por los hechos».

El Sr. Josiah Bounderby es el amigo más cercano del Sr. Gradgrind y, al igual que Gradgrind, es un hombre «completamente desprovisto de sentimientos». Bounderby es muy rico gracias a su oficio como banquero, comerciante y fabricante, entre otras cosas. Tiene una figura imponente y todo su cuerpo está sobredimensionado, hinchado y con sobrepeso. Se llama a sí mismo un «hombre hecho a sí mismo» y siempre les cuenta a sus amigos (los Gradgrinds, principalmente) historias de cómo creció en las condiciones más miserables. La Sra. Gradgrind tiene un temperamento muy emocional y generalmente se desmaya cada vez que el Sr. Bounderby cuenta sus historias de horror de haber nacido en una zanja o haber vivido los primeros diez años de su vida como un vagabundo.

El Sr. Gradgrind al principio duda, pero pronto está de acuerdo con Bounderby en que Cecilia debe ser sacada de la escuela para que no contagie a los otros estudiantes con sus ideas. Él y Bounderby encuentran a Sissy y se dirigen hacia la taberna donde vive para dar la noticia. Mirando a través de la habitación, Sissy descubre que el baúl está vacío y de repente siente miedo. Los otros miembros del grupo de actuación también viven en la taberna e intentan explicarle a Sissy que su padre la ha abandonado. No se ha marchado por mala voluntad, sino porque cree que ella tendrá una vida mejor sin él como tutor. Fue con esta intención que la inscribió en la escuela del Sr. Gradgrind. El Sr. Bounderby está moralmente enfurecido porque un hombre en realidad abandonaría a su propia hija. No tiene otra familia en el mundo.

Esto ciertamente cambia los planes del Sr. Gradgrind, ya que originalmente había venido a la taberna con la intención de despedir a Jupe de la escuela. A pesar de la opinión de Bounderby, Gradgrind no cree que sea de buen gusto abandonar a Sissy después de que ya ha sido abandonada. Gradgrind le da una opción que tomar en el acto: o puede quedarse con el grupo de actuación de Sleary, permanecer en Pegasus’s Arms y nunca regresar a su escuela, o puede dejar la compañía de Sleary, vivir con los Gradgrind y asistir a la escuela. Si elige esta opción, por supuesto, tiene prohibido tener un contacto prolongado con los artistas intérpretes o ejecutantes, aunque son las únicas personas que conoce. Es una decisión difícil de tomar para Sissy, pero a instancias de Josephine Sleary, Sissy decide dejar Pegasus’s Arms y unirse a los Gradgrinds.

La biblioteca de la ciudad era a veces la fuente de consternación de Gradgrind cuando los lectores optaban por la literatura en lugar de la geometría y el drama en lugar de la estadística. Este tipo de existencia se ha vuelto insoportable para los jóvenes Gradgrinds. Tom le dice a su hermana: «Estoy harto de mi vida, Loo. La odio por completo». Él y Louisa están enfurruñados en su habitación y Tom insiste en que Louisa es la única persona en su vida que es capaz de hacerlo feliz. Todos los demás han caído bajo el dominio del aburrimiento, pero Louisa ha logrado mantener viva una chispa de lo interesante.

La historia gira en torno a los trabajadores de Coketown, un grupo de trabajadores conocido como «las Manos». Entre ellos vivía un hombre decente llamado Stephen Blackpool. Tiene cuarenta años, pero parece mucho mayor y ha tenido una vida dura. De hecho, quienes lo conocen lo han apodado «Viejo Esteban». Stephen tiene muy poco en cuanto a inteligencia o gracia social y se lo define muy simplemente como «buen tejedor de telares mecánicos y un hombre de perfecta integridad». Después de sus largas horas en la fábrica, una vez apagadas las luces y las campanas, busca a su amiga Rachael. Esa noche, no puede encontrarla, pero justo cuando está convencido de que la ha extrañado, ella aparece.

Rachael también es trabajadora, tiene treinta y cinco años y es una persona amable y cariñosa. Han sido amigos durante muchos años y Stephen se consuela con esto. Siempre que su vida parece insoportable, Stephen sabe que Rachael lo hará sentir mejor. Ella le advierte repetidamente que cuando la vida es tan desagradable como la de ellos, es mejor no pensar en eso. Caminan juntos hacia la parte de la ciudad donde ambos viven. Aquí, las casas son extremadamente pequeñas y sucias. Stephen ni siquiera vive en una casa, vive en una pequeña habitación encima de una tienda. Hace todo lo posible por mantener las cosas lo más ordenadas posible y siempre es cortés con la mujer que le alquila la pequeña habitación.

Parece que esta noche está llena de mala suerte para Stephen. Entra en su habitación y tropieza con una figura miserable que lo asusta. Una mujer borracha y discapacitada está en su habitación y aparentemente es alguien que él conoce. Cuando termina el capítulo, se ríe de Stephen con desdén. Ella ha regresado de alguna parte del pasado para arruinar su vida y darle aún más de qué preocuparse. Ella se desmaya en un estupor borracho y Stephen se deja a su miseria.

El Sr. Gradgrind se prepara para tener su seria discusión con Louisa, quien insiste en permanecer desapasionado durante todo el encuentro. Gradgrind le dice a su hija que es objeto de una propuesta de matrimonio y Louisa no responde. Gradgrind espera que Louisa transmita algo de emoción, pero es completamente estoica y le recuerda a Gradgrind que su educación le ha impedido saber qué emociones expresar.

Gradgrind explica que es el Sr. Bounderby quien ha hecho la propuesta de matrimonio y Louisa se abstiene de registrar cualquier respuesta emocional. Cuando su padre le pregunta qué piensa hacer, Louisa le devuelve la pregunta y le pregunta qué cree que debería hacer. Gradgrind analiza la situación de forma analítica y descarta el hecho de que Bounderby tenga cincuenta años. El matrimonio tiene poco que ver con el amor y es simplemente una cuestión de «hecho tangible». Al final, la decisión la debe tomar Louisa. Pero como no ve que cualquier oportunidad le traerá felicidad, se da cuenta de que no importa lo que haga. Ella repite continuamente la frase «¿qué importa?» y esto frustra al Sr. Gradgrind.

Al final, Louisa sigue sin emociones y responde: «Estoy satisfecha de aceptar su propuesta». El Sr. Gradgrind está muy contento y besa a su hija en la frente. Cuando la Sra. Gradgrind se entera de la noticia, se pone feliz, pero luego se pone nerviosa y pronto se desmaya. Sissy Jupe está presente y ella es, quizás, la única que es capaz de sentir la diferencia en Louisa. Louisa se mantiene a distancia y es «impasible, orgullosa y fría». Sissy siente una mezcla de asombro, lástima y pena por Louisa.

El Sr. Gradgrind está contratando al extraño, el Sr. James Harthouse, como instructor en su escuela. Será uno de los muchos que están entrenados en lógica y estadística y están ansiosos por ayudar a aliviar a los niños de su imaginación. James Harthouse es el hermano menor de un miembro del Parlamento y, al convertirse en adulto, no ha podido encontrar una vocación o incluso un pasatiempo estable para ocupar sus horas. Después de probar varias otras cosas, Harthouse decidió que también podría probar las estadísticas, por lo que él mismo se había entrenado e instruido en varias filosofías.

Mientras tanto, Tom Gradgrind se ha vuelto bastante rebelde a pesar de los rigores de su educación y es increíblemente hipócrita e irrespetuoso. No hace ningún esfuerzo por ocultar su desdén por el Sr. Bounderby incluso cuando está fascinado por la ropa llamativa del Sr. Harthouse y se hace amigo de él por esta razón en gran parte superficial. Tom se convierte muy rápidamente en un peón del Sr. Harthouse. Después de un poco de alcohol y un poco de tabaco, Tom se queda boquiabierto y desinhibido en sus críticas al Sr. Bounderby. En un momento, Tom llega a decir que él es la única persona que le importa a Louisa y que es solo por su bienestar que ella accedió a casarse con el Sr. Bounderby. Sin darse cuenta, Tom está sembrando las semillas para un posible romance entre Harthouse y su hermana. A medida que Harthouse se vuelve más embelesado con Louisa, Tom ofrece más y más secretos hasta que finalmente cae en un estupor.

Stephen Blackpool está en compañía del Sr. Bounderby, Louisa, el Sr. Harthouse y Tom. El Sr. Bounderby tiene la intención de hacer de Stephen un ejemplo y presentarlo al Sr. Harthouse como una especie de espécimen de las clases bajas. Bounderby no aprecia las críticas de Stephen y, por capricho, decide devolverle la lealtad a Stephen acusándolo de desleal. Llega a decir que Stephen ha traicionado tanto a su empleador como a sus compañeros de trabajo y remata su argumento despidiéndolo «por una novedad».

La Sra. Sparsit observa desde su puesto en el banco y luego, cuando es el momento adecuado, se dirige apresuradamente a la casa de campo y, efectivamente, encuentra a Louisa y James sentados juntos en un jardín. Él confiesa su amor pero Louisa se resiste. Él le implora que al menos se comprometa a verlo, pero ella se niega. Sugiere un cambio de lugar y todo el tiempo, la Sra. Sparsit, escondida detrás de los arbustos, se regodea de que los dos jóvenes no tienen idea de que los están vigilando.

Harthouse se va y Louisa pronto lo sigue. La Sra. Sparsit asume que Louisa se ha fugado y que tienen un lugar de reunión planificado, por lo que sigue a Louisa lo mejor que puede. Está lloviendo y la Sra. Sparsit ya está sucia y embarrada por esconderse y gatear por los arbustos. Sparsit sigue a Louisa a la estación de tren y piensa que Louisa ha contratado a un cochero para llevarla a Coketown más rápido, pero después de unos momentos Sparsit ve que está equivocada. Louisa ha subido a un tren. «La he perdido» es la exclamación de derrota y frustración de la Sra. Sparsit.

La Sra. Sparsit todavía está provocando problemas. Todo su correr de un lado a otro bajo la lluvia nocturna le ha causado un fuerte resfriado, pero esto no le impide completar su misión. Ella fue hasta Londres para encontrar al Sr. Bounderby y confrontarlo con la noticia de la conversación de Louisa en el jardín, y su huida de la casa de campo, presumiblemente, para continuar su romance. Después de dar la noticia, la Sra. Sparsit se derrumba en una exhibición increíblemente teatral. Bounderby la lleva de regreso a Coketown y la lleva con él a Stone Lodge, donde tiene la intención de enfrentarse al Sr. Gradgrind (sin saber que Louisa también está en Stone Lodge).

Se presenta la historia de la Sra. Sparsit y el Sr. Gradgrind confiesa que ya conoce estos detalles y que Louisa ha preservado su honor al regresar a la casa de su padre cuando no sabía cómo defenderse de la tentación por sí misma. La Sra. Sparsit ahora es considerada de la peor manera porque ha arrojado calumnias y criticado a Louisa sin causa justificada. Ella puede hacer poco más que pronunciar una disculpa y comenzar a llorar profusamente cuando la envían de regreso a la ciudad.

Louisa y su padre están convencidos de que Tom está involucrado en un robo bancario y Louisa sospecha correctamente que después de que ella dejó la habitación de Stephen, Tom le hizo una especie de oferta falsa a Stephen, en su nombre, alentándolo a holgazanear fuera del banco. Gradgrind está de acuerdo en que Tom probablemente ha hecho esto, sabiendo que Stephen planeaba irse de la ciudad y sería el sospechoso más lógico.

En este momento de desesperación, nuevamente es Sissy quien ha orquestado un plan de liberación y rescate. Podía ver fácilmente que Tom era culpable y lo envió con el Sr. Sleary y sus viejos amigos que estaban a solo unos pueblos de distancia. Tom dijo que tenía muy poco dinero y que no sabía quién podía esconderlo y que esta era la solución más razonable, ya que Sissy había leído sobre el circo en el periódico el día anterior. También es favorable que la ciudad esté a solo unas horas del puerto de Liverpool y el Sr. Gradgrind espera poder conseguir un pasaje para su hijo en un barco que lo aleje de la vergüenza y el castigo.

Deja un comentario