: Resumen de la mujer del teniente francés

Charles, un londinense rico e independiente de 30 años con un interés aficionado en la paleontología, está comprometido con la elegante socialité Ernestina. Ambos se quedan en Lyme Regis: ella, por el estricto deseo de sus padres de que se recupere de una supuesta enfermedad tísica, y él de estar con ella. La novela comienza con los dos caminando sobre el famoso Lyme Bay Cobb, un muelle de piedra, al final del cual se encuentra una misteriosa figura vestida de negro.

La figura es Sarah, comúnmente conocida como «Tragedia» o «la mujer del teniente francés». Tiene una mala reputación en Lyme Regis debido a su escandalosa aventura con un marinero francés que naufragó en Inglaterra y vino para quedarse con la familia cuyos hijos ella estaba enseñando. Cuenta la historia que él prometió casarse con ella y ella lo siguió hasta Weymouth, donde fue seducida y abandonada. Siempre que puede, va a sentarse al final del muelle a buscar a su amante francés y esperar a que regrese. En el momento en que Sarah se encuentra con Ernestina y Charles en el Cobb, ha estado viviendo con la Sra. Poulteney durante un año, actuando como compañera y pupila caritativa de la anciana piadosa y vagamente sádica.

Charles se sorprende por el dolor absoluto en el rostro de Sarah, pero más o menos la aparta de su mente hasta que se encuentra con ella nuevamente, cuando está buscando fósiles en un terreno salvaje llamado Ware Commons. Sarah está durmiendo; se acerca y la despierta. Ella no responde a sus disculpas, y más tarde ese mismo día, cuando se reencuentran, pide firmemente que la dejen caminar en paz. Sarah, al regresar a casa, es reprendida por la Sra. Poulteney por caminar en un lugar con tan mala reputación; esa noche llora y contempla el suicidio pero no salta.

Charles, Ernestina y la tía Tranter de Ernestina visitan a la Sra. Poulteney, y Sarah se sienta en silencio mientras los demás discuten lo impropio del floreciente romance entre el criado de Charles, Sam, y la burbujeante y luchadora Mary, la criada de la tía de Ernestina. Charles se pone del lado de los sirvientes: él y Ernestina se pelean pero rápidamente se reconcilian y pasan cinco días sin incidentes juntos. Charles se siente cada vez más insatisfecho con la pequeñez de la vida social que lleva, y se pregunta si no está tomando una decisión demasiado convencional al casarse con Ernestina y establecerse con ella.

Charles y Sarah siguen encontrándose cuando Charles está buscando fósiles y Sarah camina por la costa. Charles está fascinado por ella y siente lástima por ella; una vez cuando se conocen, él se ofrece a ayudarla a encontrar un trabajo en algún lugar lejos de Lyme Regis, para que pueda volver a ponerse de pie. Ella rechaza esta oferta. La próxima vez que sale a pasear lo sigue y le pide que la escuche: quiere contarle todo lo que pasó con el teniente francés. Él es reacio a cruzar esta línea de respetabilidad, pero durante un encuentro posterior escucha la ‘historia completa’ de cómo se enamoró de Varguennes y se «entregó» a él, incluso después de darse cuenta de que él nunca se casaría con ella. La tensión sexual aumenta entre Charles y Sarah; no puede evitar imaginarse la escena en su mente. A pesar de (y debido a) su atracción por Sarah, Charles le aconseja que deje Lyme Regis y le dice que la ayudará a pagar el viaje. Sarah acepta ir, y Charles insiste en que nunca se volverán a encontrar solos.

Llega un telegrama urgente del tío de Charles, exigiendo que Charles venga de visita. Se entera de que el tío Robert planea casarse con una mujer más joven y que si ella engendra un heredero, Charles ya no heredará los bienes de la familia. Ernestina está furiosa y Charles también está molesto: ahora tendrá que depender económicamente de su futura esposa.

Cuando Charles regresa a Lyme, recibe la noticia de que Sarah Woodruff ha sido despedida del servicio de la Sra. Poulteney y que ha desaparecido. Recibe una nota desesperada de ella, pidiendo un último encuentro. Inseguro de cómo proceder, Charles visita al Dr. Grogan, quien se ofrece a ocuparse del asunto él mismo conociendo a Sarah y llevándola a un asilo privado para curar su melancolía. Charles regresa a casa y cavila sobre la traición de Sarah, pero pronto se da cuenta de que él y el Dr. Grogan la han juzgado mal. Desesperado por hacer las paces y ejercer un poco de libre albedrío en una situación en la que se siente impotente, Charles se propone encontrar a Sarah.

Charles encuentra a Sarah dormida en un granero. Se besan, y Charles empuja a Sarah violentamente; mientras se aleja corriendo del granero, se encuentra con Sam y Mary, y le pide a Sam que no mencione este encuentro a nadie. Charles regresa con Sarah y le deja algo de dinero en el entendimiento de que dejará Lyme Regis y buscará empleo en otro lugar. Se despiden de lo que aparentemente es la última vez.

Cuando regresa a la ciudad, Charles visita a Ernestina y le explica que debe regresar a Londres para discutir asuntos financieros con su padre; Mientras tanto, Sarah deja Lyme y se instala en su nueva vida en Exeter. La reunión de Charles con el padre de Ernestina termina con el Sr. Freeman invitando a su yerno a considerar entrar en el negocio de la familia Freeman, una idea que impacta la naturaleza aristocrática de Charles. Esa noche, Charles va a su club y se emborracha increíblemente. Él y sus amigos visitan un burdel, pero Charles sale temprano en un taxi. De camino a casa, detiene a una prostituta que le recuerda vagamente a Sarah Woodruff. Él le paga y toman el taxi de regreso a su apartamento, donde Charles se excita sexualmente pero luego vomita en la cama después de enterarse de que el nombre de la prostituta también es Sarah. Ella lo cuida y él se despierta en su propia cama a la mañana siguiente, con mucha resaca. Charles recibe una nota de Sarah Woodruff con su nueva dirección en Exeter.

En el tren de Londres a Exeter, donde debería cambiar para ir a Lyme Regis, Charles piensa en su futuro. Planea todo el asunto en su cabeza: su aburrido matrimonio con Ernestina, sus hijos y su eventual participación en el negocio del Sr. Freeman. En un intento por evitar este terrible futuro, le dice a Sam que pasarán la noche en Exeter y va al hotel de Sarah Woodruff. La tensión entre Sarah y él cuando sube a su habitación es insoportable; Charles la abraza y la cubre de besos. Él la desnuda y la penetra, eyaculando por el impacto. Luego, Charles nota una mancha de sangre en su camisa. Se da cuenta de que Sarah ha mentido sobre su romance con el teniente francés: es virgen, o lo era, hasta que Charles la desfloró. Charles está atormentado por la culpa hacia Ernestina y su padre, y la ira hacia Sarah, ¿por qué le ha mentido? ¿Está intentando manipularlo? Sarah no responderá a sus preguntas sobre sus motivos. Ella solo dice que lo ama y no espera que él deje a Ernestina por ella. Charles sale corriendo de la habitación.

Charles camina por Exeter, hasta que llega a una iglesia y entra a rezar, a pesar de ser ateo. Después de un largo autoexamen, Charles se da cuenta de que quiere vivir sin importarle lo que piensen los demás y se imagina cómo sería casarse con Sarah. Regresa a su hotel y le escribe una carta de amor, que le confía a Sam. Sam, pensando en cómo la relación de Charles y Sarah afectaría sus perspectivas de casarse con Mary y abrir su propia tienda de ropa, elige no entregar la carta y le dice a Charles que no hubo respuesta de Sarah.

Charles viaja a Lyme Regis para darle la noticia a su prometida. Como era de esperar, Ernestina está furiosa y amenaza con que su padre arrastre el nombre de Charles por el barro. Ella cae en un desmayo, y Charles va a buscar al Dr. Grogan, quien le reprocha con dureza cuando escucha lo que Charles ha hecho y dice que debe pasar el resto de su vida haciendo penitencia por el daño que ha causado.

Cuando Charles intenta visitar a Sarah en el Endicott Family Hotel, se le dice que ella se ha ido a Londres, sin dar una dirección. Después de que Charles firma una declaración de culpabilidad para el padre de Ernestina, en la que renuncia a su derecho a ser llamado caballero, Charles pasa tiempo tratando de encontrar a Sarah, sin éxito. Finalmente se marcha a Europa y pasa casi dos años viajando de un país a otro. Aunque ha estado soñando con viajar, Charles está lejos de ser feliz: se da cuenta de que quería irse de Inglaterra. con Sarah, y ese exilio sin ella es aburrido y sin sentido. Finalmente, Charles viaja a través del Atlántico hacia América, que disfruta más que Europa: al menos ya no se aburre. Un día, mientras estaba en Nueva Orleans, Charles recibe un telegrama de su abogado en Londres: Han encontrado a Sarah.

En el primer final de la novela, el narrador describe la visita de Charles a la dirección dada por la fuente anónima. Charles ingresa a una casa relativamente bonita y reconoce al artista Rossetti mientras sube las escaleras para encontrar a Sarah. Sarah está vestida como una mujer moderna y le dice a Charles que es la asistente y modelo de Rossetti, que no hay nada sexual ni romántico en su relación. Charles le ruega a Sarah que se case con él, pero ella dice que no quiere casarse con nadie, que está muy feliz con la vida que lleva. Charles sospecha que ella todavía está sufriendo; comienza a acusarla airadamente de llevarlo allí para atormentarlo. Sarah le dice con calma que la entiende mal. Hay alguien, dice ella, a quien debería conocer. Charles acepta a regañadientes, y le traen una niña pequeña; él comprende que fue concebida durante su primer y único encuentro sexual con Sarah. Charles y Sarah se abrazan, y parece, aunque no se nos dice explícitamente lo que sucederá, que los dos permanecerán juntos.

El segundo final comienza cuando el autor aparece frente a la casa de Rossetti y rebobina las manecillas de un reloj de bolsillo quince minutos antes de salir en un carruaje. Volvemos al punto en la conversación de Sarah y Charles donde él la acusa de mentirle para lastimarlo. Empieza a irse, Sarah le toca el brazo para sujetarlo, pero sale corriendo de la habitación y de la casa. Al final de la novela, llega a la conclusión de que la vida debe ser soportada, no importa cuán vacía o aparentemente desesperada sea, y que no existe una «solución rápida» que lo arregle todo.

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