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Sigmund Freud, neurólogo austriaco y uno de los pensadores más influyentes del siglo XX, pasó gran parte de su vida dedicándose al psicoanálisis, una técnica utilizada para tratar la psicopatología a través del diálogo. Se dedicó a estudiar el cerebro humano, y en el breve ensayo Lo inquietante, centra su escritura en ideas que generalmente incomodarían a muchas personas.

Para Freud, llamar a algo «siniestro» (en alemán, «unheimlich») es describir una relación en la que uno está familiarizado y no familiarizado con un objeto. Profundiza en la etimología del término alemán para familiar (unheimlich), mostrando cómo puede significar familiar o cómodo, pero también puede usarse para significar su supuesto opuesto: el unheimlich o extraño, lo que es desconocido o misterioso. Lo siniestro, entonces, es algo que uno lo hace reconocer, pero de una manera extraña o inesperada. Es esta tensión entre lo familiar y lo desconocido, la Heimlich y unheimlich, que define lo siniestro, según Freud. Freud muestra cuánto de lo que encontramos «extraño» es en realidad el regreso de un recuerdo o experiencia de la infancia, e incluso de fases anteriores de la humanidad, que hemos reprimido y que ahora nos enfrenta una vez más.

El ensayo sigue siendo una de las obras más leídas de Freud. Su influencia duradera ha sido el establecimiento de las teorías y los procedimientos del psicoanálisis en las humanidades, especialmente en el estudio de la literatura, donde las ideas de Freud siguen sin ser cuestionadas en gran medida. La lectura de Freud de «El hombre de arena», la historia de ETA Hoffmann que él analiza en la segunda sección del ensayo, es ampliamente considerada ineludible, si no definitiva. Lo inquietante También se considera uno de los textos fundacionales del modernismo artístico, destacando los efectos artísticos como lo feo, lo perturbador y lo inquietante. Los efectos del ensayo quizás se puedan ver más claramente en las pinturas del movimiento surrealista, que buscaba desfamiliarizar los objetos cotidianos (como la manzana verde de Magritte) y hacerlos «extraños».

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