Inglaterra de principios del siglo XIX.



Ensayos críticos en la Inglaterra de principios del siglo XIX

Durante gran parte del largo período que comenzó con la Revolución Francesa (1789-1792) y la siguiente era napoleónica, que duró hasta 1815, Inglaterra estuvo atrapada en la vorágine de los acontecimientos en el continente europeo, con el resultado de conflictos internos.

Al comienzo de la Revoluci√≥n Francesa, muchos ingleses acogieron con entusiasmo el derrocamiento del antiguo orden. Pero cuando la violencia y el terror en Francia alcanzaron niveles extremos, el feroz partidismo dividi√≥ a la sociedad inglesa. Los niveles superiores de la sociedad, las clases dominantes y adineradas, estaban naturalmente alarmados por la forma en que los acontecimientos a lo largo del Canal de la Mancha estimularon el radicalismo entre la poblaci√≥n. Por otro lado, se alent√≥ a los desfavorecidos y liberales a agitarse por mejores condiciones. El desorden, seguido de medidas represivas, se hizo com√ļn, sobre todo m√°s tarde, cuando Inglaterra estaba en guerra con Francia.

La lucha en el continente condujo a graves dificultades entre el pueblo inglés. La pesada carga fiscal impuesta para apoyar las operaciones militares pesaba mucho sobre los menos capaces de pagar. Aunque las clases altas tenían relativamente poca necesidad de sacrificio, las clases trabajadoras se vieron muy afectadas por el aumento de los precios y la escasez de alimentos. Sus dificultades se multiplicaron cuando el gobierno emitió papel moneda, lo que produjo inflación.

Al mismo tiempo, la prolongada lucha econ√≥mica entre Francia y sus enemigos priv√≥ a Inglaterra de la mayor√≠a de sus mercados de productos manufacturados. El desempleo extenso caus√≥ angustia aguda durante los a√Īos 1811-13. En 1811, trabajadores desempleados en grupos organizados conocidos como luditas recorrieron el pa√≠s, destruyendo las m√°quinas que cre√≠an que los hab√≠an reemplazado en el mercado laboral. En 1812, a√Īo del nacimiento de Charles Dickens, la destrucci√≥n de equipos de fabricaci√≥n se castigaba con la muerte.

En 1815, Napole√≥n fue derrotado y confinado a la isla de Santa Elena por el resto de sus d√≠as. Despu√©s del largo per√≠odo de sangriento conflicto, se restableci√≥ la paz, lo que result√≥ en j√ļbilo general. Pero el optimismo y las grandes esperanzas se desvanecieron r√°pidamente. El final de la guerra hundi√≥ a Inglaterra en la depresi√≥n m√°s ruinosa que jam√°s hab√≠a sufrido la naci√≥n. Las clases trabajadoras culparon de sus problemas a los terratenientes e industriales.

Una vez m√°s la violencia y la destrucci√≥n barrieron la tierra, con las inevitables represalias de las autoridades. Se alcanz√≥ un cl√≠max con la ¬ęMasacre de Peterloo¬Ľ. en San Peter’s Fields, Manchester, el 16 de agosto de 1819, un regimiento de caballer√≠a atac√≥ una asamblea ordenada de ciudadanos, matando a once e hiriendo a cuatrocientos. Una feroz indignaci√≥n p√ļblica sigui√≥ a la indignaci√≥n, pero las autoridades apoyaron abiertamente la acci√≥n.

Durante mucho tiempo, uno de los mayores problemas de Inglaterra fue el apoyo a los indigentes, cuyo n√ļmero aumentaba constantemente. La ayuda directa hab√≠a estado en funcionamiento desde los d√≠as de la reina Isabel. Este desembolso pas√≥ a requerir la imposici√≥n de aplastantes impuestos parroquiales. Los abusos se hicieron rampantes; muchos de los sanos prefirieron vivir de los gastos del gobierno en lugar de buscar trabajo. Cuando se desarroll√≥ la pr√°ctica de complementar los salarios de hambre con pagos de ayuda, los empleadores sin escr√ļpulos se aprovecharon de la situaci√≥n bajando los salarios, y los trabajadores por cuenta propia que quer√≠an ser autosuficientes se vieron frustrados en sus esfuerzos. Tras la derrota de Napole√≥n, 400.000 veteranos se sumaron a las hordas de parados, lo que agudiz√≥ la crisis.

En contraste con las feas apariencias en la superficie, hab√≠a un trasfondo de poderosas fuerzas que luchaban por mejorar. La presi√≥n de la opini√≥n p√ļblica apoy√≥ los esfuerzos de los reformadores para corregir muchos viejos abusos.

En 1800, 220 delitos, muchos de ellos obviamente menores, eran punibles con la muerte. Un resultado de estas circunstancias, que ahora parecen b√°rbaras, fue que los jurados a menudo se negaron a condenar a los acusados. Al mismo tiempo, destacados cruzados hicieron campa√Īa sin descanso por la abolici√≥n de la pena capital. En 1837, solo 15 delitos eran punibles con la muerte.

La esclavitud también fue atacada por las fuerzas humanitarias. En 1808, la trata de esclavos se declaró ilegal. En 1834, la esclavitud fue abolida por completo en las propiedades británicas. El objetivo se logró sin problemas a través de una transición gradual y con una generosa compensación a los antiguos propietarios de esclavos.

En las elecciones provocadas por la coronación de Guillermo IV como rey en 1830, los conservadores (conservadores que apoyaban la iglesia establecida y la estructura política tradicional) perdieron el control del gobierno. Con el poder ahora en manos de los Whigs (promotores de la reforma), el camino estaba abierto para una era de progreso acelerado.

Entre las medidas más urgentes recomendadas estaba la reforma parlamentaria. En 1829, el primer católico fue admitido al Parlamento. A pesar de la oposición decidida en la Cámara de los Lores, se aprobó el Proyecto de Ley de Reforma de 1832. El proyecto eliminó muchas desigualdades en la representación y se amplió la clase media.

En 1833 lleg√≥ el comienzo de las leyes de trabajo infantil. Desde entonces, se ha promulgado una cantidad cada vez mayor de legislaci√≥n para controlar las horas de trabajo y las condiciones laborales de los ni√Īos y las mujeres en las f√°bricas.

Se adopt√≥ un nuevo concepto para tratar el tema problem√°tico de la pobreza. La Ley de Pobres de 1834 establec√≠a que todos los indigentes sanos deb√≠an residir en asilos. Los reclusos de las casas de trabajo se convirtieron en objetos del estigma p√ļblico y, para aumentar a√ļn m√°s la impopularidad de las instituciones, las condiciones de vida en ellas se hicieron deliberadamente duras. En cierto modo, el plan tuvo √©xito. En tres a√Īos, el costo de ayudar a los pobres se ha reducido en m√°s de un tercio. Sin embargo, el sistema estaba fuertemente censurado y se le atribu√≠a el aumento de la prevalencia de la delincuencia. Dickens hizo de la Ley de Pobres de 1834 un blanco obvio de denuncia en Oliver Twist.

El 20 de junio de 1837, la reina Victoria ascendi√≥ al trono de Inglaterra cuando el largo per√≠odo de ascendencia de la clase media cobraba impulso. En ese momento, el personaje extremadamente popular de Dickens, el Sr. pickwick (Los papeles de Pickwick) ya hab√≠a ganado seguidores devotos. Al mismo tiempo, las pruebas y tribulaciones de Oliver Twist atrajeron la simpat√≠a de una gran audiencia entusiasta. La apertura de la era victoriana encontr√≥ a Charles Dickens, de 25 a√Īos, firmemente encaminado hacia la fama literaria que lo llevar√≠a a una eminencia creciente a lo largo de su vida.



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