Capítulo I



Resumen y Análisis Libro 1: Capítulo I

Resumen

Es una noche de enero de principios de la década de 1870 en la elegante Academia de Música de Nueva York, donde las familias ricas y conservadoras vienen a ver y ser vistas. Fausto es la ópera y los espectadores miran el escenario, pero también ven deliciosos dramas en los palcos exclusivos de First Families de Old New York.

Newland Archer, joven abogado y hombre de ciudad, llega elegantemente tarde y, como sus amigos, observa a la anciana Sra. Manson Mingott, donde la futura prometida de Newland, May Welland, está sentada con miembros de la familia. Newland mira con calidez y aprobación el blanco virginal del vestido, los guantes y las flores de May. Su mente salta a las intimidades de la luna de miel y él considera cuidadosamente su papel como esposo mientras la inicia en los placeres sexuales de la vida matrimonial.

Newland está sentado con otros dos caballeros de la alta sociedad de Nueva York: Lawrence Lefferts y Sillerton Jackson. Lefferts es un experto en etiqueta social, mientras que Jackson es la fuente reconocida de información sobre conexiones familiares, rasgos y escándalos. Ambos caballeros miran con asombro el palco Mingott donde acaba de entrar una desconocida y se ha sentado junto a la novia de Newland. Su entrada hace que Jackson cuestione la decisión de Mingott de permitir su presencia aquí entre la élite de la sociedad de Nueva York.

Análisis

El primer capítulo de Wharton establece el tono de ironía e hipocresía que delinea el tejido de su vieja Nueva York, el escenario de la década de 1870 de La edad de la inocencia. En su primer capítulo ricamente detallado, presenta el orden social de la vieja Nueva York, su código de conducta y valores superficiales, y los personajes principales que interactuarán dentro de sus límites.

El lector comienza a ver una razón: la sociedad de Nueva York está formada por familias muy unidas que se unen y siguen códigos de conducta que se transmiten de madre a hija, de padre a hijo. Wharton abre su historia en ese símbolo cultural de la Edad de Oro, la Academia de Música. Wharton es muy precisa en su conocimiento del edificio, el orden de los asientos y el comportamiento de los clientes. Mientras los miembros de la vieja sociedad de Nueva York usan la Academia de Música como un mercado de matrimonios para reproducir su clase y facilitar los matrimonios dentro de sus filas, sientan a las debutantes modestamente cerca de la parte trasera de los palcos. Las damas casadas se sientan cerca del frente mostrando posesiones valiosas: joyas. De esta manera, otros pueden envidiar a los maridos que proporcionan las joyas, y los maridos pueden hacer alarde de las esposas que tienen. Las estaciones sociales cuidadosamente proscritas también son una forma de que los viejos ricos mantengan el control porque los extraños, los nuevos ricos, están tratando de entrar en sus filas (ver «Introducción al romance»).

Es a través de los ojos de Newland que vemos la sociedad de Nueva York en la década de 1870. Irónicamente, Newland se considera cosmopolita, pero Wharton desmiente este sentimiento al describir su aceptación del «texto alemán de óperas francesas cantadas por artistas suecos… [and] . . . traducido al italiano para una comprensión más clara de la audiencia de habla inglesa». Este es el humor de Wharton, pero Newland lo encuentra perfectamente comprensible. Comparte su cabello «con dos cepillos plateados con su monograma en azul» y tiene una gardenia, la flor socialmente aceptable – en su solapa Todo sobre Newland Archer grita conformidad.

Edith Wharton expone el doble rasero de la sociedad con respecto a las creencias maritales. May, la futura novia de Newland, es una virgen sin «pasado», vestida de blanco y con lirios blancos del valle. Por el contrario, Newland está orgulloso de su propia experiencia sexual adquirida durante los dos años anteriores con una mujer casada («segura»). May es la novia perfecta de la sociedad: el papel de Newland será entrenarla en el tacto social, la inteligencia y el arte de «atraer el homenaje masculino mientras se desalienta juguetonamente». Irónicamente, Wharton menciona que si Newland profundizara lo suficiente en su vanidad, podría darse cuenta de que una esposa con experiencia sexual sería mucho más sofisticada y ansiosa por complacer. A lo largo de la novela, socava las opiniones de Newland para exponer la hipocresía del código social.

Mientras Newland transmite «convencional», May Welland irradia «inocencia». Sentada hacia delante, con el rostro ligeramente sonrojado, mira la ópera cuya letra probablemente no entiende. Wharton eligió deliberadamente una ópera basada en una obra de Goethe, en la que el mayor y más experimentado Fausto se enamora de la bella y joven aldeana Marguerite, cuya inocencia se asemeja a la de May Welland. May no comprende los esfuerzos de Faust por seducir a Marguerite, pero su inocencia romántica se destaca cuando mira las flores y se sonroja ante Newland.

Observando todas estas acciones hay dos personajes secundarios, pero su presencia a lo largo del libro refuerza los temas de hipocresía social de Wharton. Lawrence Lefferts es uno de los mayores hipócritas del romance. Mientras juzga a otros que rompen el código social, más tarde es protegido por el mismo código que rompe. Sillerton Jackson es un victoriano mojigato, remilgado y pretencioso que sobresale en los chismes y las puñaladas por la espalda. Él, como Lefferts, usa sus binoculares para inspeccionar a la multitud y comentar su comportamiento. A lo largo de la novela, estos dos proporcionarán palabras y acciones que impulsarán la trama y, en ocasiones, provocarán suposiciones erróneas en su grupo social.

Glosario

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