Biografía de Ben Jonson | Lista de trabajos, guías de estudio y ensayos

Nacido a principios de junio de 1572 (probablemente el 11) en Londres, Ben Jonson nunca conoció a su padre, un ministro, que había muerto dos meses antes de que él naciera. No se ha encontrado ningún rastro real del padre de Jonson; el nombre no era infrecuente, y su ortografía fue invento de Ben; su padre probablemente era uno de los muchos Johnson en Londres en ese momento. Su madre se volvió a casar temprano en su infancia. Su padrastro fue un albañil llamado Robert Brett.

Jonson fue educado brevemente en Westminster School, donde conoció la cultura humanista que dominaba el pensamiento inglés en ese momento. Jonson dijo más tarde que lo “sacaron de” su educación y lo “pusieron en otro oficio”, que probablemente fue un aprendizaje de alguna descripción, seguido de un breve período como soldado en la guerra en los Países Bajos.

Jonson regresó a Londres alrededor de 1594 y se casó con Anne Lewis el 14 de noviembre de 1594. No se sabe nada de ella, excepto por una fuente contemporánea de que era «una arpía pero honesta». Se cree que Jonson sobrevivió a todos sus hijos, y algunos de los poemas que escribió con motivo de sus muertes sugieren que le afectaron mucho. Es posible que el matrimonio de Jonson fuera infeliz y tal vez incluso fuera objeto de una separación legal más adelante en su vida.

Jonson había comenzado a escribir en 1597, quizás con una obra llamada El caso está alterado para la compañía Pembroke’s Men, y durante 1598 y 1599 escribió Cada hombre en su humor y Cada hombre fuera de su humor, exponiendo su famosa teoría de los humores, que se ha convertido en sinónimo de su nombre y su obra. En la obra, Jonson personificó los cuatro humores, o fluidos corporales, que se creía determinaban el comportamiento de una persona. Se ha sugerido que Shakespeare fue actor en esta obra en algún momento.

Días después de la primera actuación de Cada hombre en su humor, Jonson mató a un actor, Gabriel Spencer, en un duelo y escapó por poco de la ejecución alegando «beneficio del clero». Tenía una T de «Tyburn» marcada en su pulgar como un recordatorio de lo que sucedería si cometía más crímenes (Tyburn era un famoso lugar de ejecución). Durante su paso por la cárcel, Jonson se convirtió al catolicismo.

De 1605 a 1634, Jonson produjo máscaras populares (obras que combinan drama, canción y espectáculo) para las cortes de James I y Charles I. Se le concedió una pensión real en 1616 y, por lo tanto, se convirtió, efectivamente, en Poeta Laureado de Inglaterra. Jonson se convirtió en uno de los escritores más exitosos de su época.

Además de escribir numerosas máscaras, que incluyen Entretenimiento en Althorpe y La máscara de la negrura, Jonson escribió sus cuatro obras más famosas, consideradas sus principales comedias: Volpone, El alquimista, Epicoene, y Feria de Bartolomé, todo dentro de ocho años. En este punto, la popularidad de Jonson como dramaturgo en Inglaterra era superada solo por la de Shakespeare, y muchos contemporáneos escribieron en forma impresa que preferían a Jonson.

Después de que su biblioteca personal se quemara en 1623, Jonson llegó a un punto bajo en su vida. Cayó en desgracia con la corte y sufrió varios golpes, lo que hizo que escribir fuera extremadamente arduo. También sufrió el ridículo por compilar y editar cuidadosamente un folio de su Workes. Era absolutamente inaudito que un escritor elevara las obras de teatro —que se consideraban producciones vulgares— junto con los poemas, pero eso es precisamente lo que hizo Jonson, sometiendo sus máscaras, poemas y obras de teatro al mismo estándar crítico meticuloso. Sin duda, Jonson Workes proporcionó el modelo para la obra póstuma de Shakespeare Primer folio.

Jonson murió el 16 de agosto de 1637 y fue enterrado en la Abadía de Westminster con una inscripción que registra quizás la ortografía original de su nombre: «O Rare Ben Johnson».

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