Antecedentes Chickamauga |

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Ambientada durante la Guerra Civil, la historia comienza con un niño sureño de seis años que se aleja de su casa y desaparece en los bosques cercanos, mientras sueña con victorias militares y conquistas heroicas. Sintiéndose envalentonado por los espíritus de sus antepasados, que “habían sido entrenados durante miles de años para memorables hazañas de descubrimiento y conquista”, el niño finge luchar contra varios soldados enemigos imaginarios mientras empuña una espada de juguete de madera. Algún tiempo después de “ganar” la batalla imaginada, el niño se da cuenta de que está perdido en el bosque y finalmente se queda dormido cerca de un arroyo, dejando pasar las horas. Sin que él lo sepa, su madre ha convocado un grupo de búsqueda para encontrar al niño desaparecido y está desesperada por el paradero de su pequeño hijo.

Cuando el niño se despierta, ve unas figuras no identificables acercándose a él y llega a ver que son una multitud de soldados horriblemente mutilados, todos los cuales se arrastran de rodillas por el suelo. El niño se divierte con la vista porque le recuerda al circo, lo que le permite interpretar la escena como una especie de espectáculo humorístico. El niño recuerda cómo los esclavos de su padre se arrastraron de manera similar sobre sus manos y rodillas mientras fingían ser caballos para que el niño “montara” en la espalda. Inspirado por este recuerdo, el niño se monta en la espalda de uno de los soldados que se arrastran, quien rápidamente arroja al niño por la espalda. Tan pronto como el niño ve una herida terrible en el rostro del hombre, se aterroriza por lo que le rodea y se esconde cerca de un árbol.

El niño observa cómo los soldados se reúnen alrededor del arroyo, que se pone rojo por la excesiva cantidad de sangre que brota de los soldados. El niño se da cuenta de que la batalla tuvo lugar a su alrededor en el bosque mientras dormía, y el lector se entera de que los soldados casi habían pisoteado al niño mientras formaban y reformaban sus líneas de combate durante la batalla.

Finalmente, el niño ve un dosel de humo que surge del cinturón del bosque y reconoce que hay un fuego ardiendo. Agitando su gorra hacia los soldados mutilados y creyendo que actuarán como sus «fuerzas», el niño carga hacia el cinturón del bosque y se regocija ante el espectáculo de una casa en llamas. Incluso intenta elevar el espectáculo agregando más leña al fuego, pero no puede porque el combustible es demasiado pesado para él.

El niño luego reconoce algunas de las dependencias en llamas en la propiedad y se da cuenta de que es su propia casa la que se está quemando. Conmocionado por la revelación, corre hacia el incendio solo para ver a su madre muerta en el pasto con la mitad de la frente arrancada y dejando un agujero que deja al descubierto su cerebro, que ahora es solo una “masa espumosa de gris”.

Al darse cuenta de que los soldados habían atacado su plantación, el niño intenta gritar pero no puede, haciendo sólo sonidos extraños e indescriptibles. Se revela que el niño es un sordomudo, y la historia termina con él observando en silencio la destrucción.

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