Acerca de La cabaña del tío Tom



Sobre La cabaña del tío Tom

En 1851, luego de la promulgación por el Congreso de los Estados Unidos de una Ley de Esclavos Fugitivos (cuyo efecto fue devolver al cautiverio a los africanos y afroamericanos que habían escapado de la esclavitud en los estados del sur y vivían en el norte), el El editor de una revista contra la esclavitud le preguntó a Harriet Beecher Stowe si podía proporcionarle una historia o un artículo oportuno. Stowe accedió a escribir una obra de ficción sobre la vida de varios esclavos en una plantación de Kentucky. Era un tema del que sabía un poco, ya que había visitado brevemente una plantación de este tipo y había hablado y mantenido correspondencia con personas que tenían un conocimiento más detallado; además, era un tema que la conmovía profundamente. Ella esperaba que su historia, impresa como una serie, tuviera tres o cuatro capítulos. En realidad, sería mucho más largo y requeriría una investigación apresurada, ya que los personajes de Stowe la llevaron a lugares y situaciones de los que tenía poco o ningún conocimiento.

La historia, tal como se publicó, fue inmensamente popular, y cuando se publicó en forma de libro en 1852, se convirtió inmediatamente en un éxito de ventas en los Estados Unidos y Gran Bretaña. El efecto de este libro emocionalmente poderoso fue galvanizar a la opinión pública contra la esclavitud de una manera que ningún argumento estrictamente moral o intelectual había podido lograr. Según los informes, el presidente Lincoln dijo, al conocer a Stowe en 1862: «Así que usted es la mujercita que escribió el libro que provocó esta gran guerra». En un sentido muy real, tenía razón.

La cabaña del tío Tom fue ante todo un libro popular, eficaz porque la gente se identificaba con sus simpáticos personajes y se conmovía con sus incidentes. Lectores de todas las edades y niveles de educación, hombres y mujeres, estadounidenses y británicos, blancos y negros (aunque el libro ciertamente estaba dirigido principalmente a una audiencia blanca), lo hicieron. La cabaña del tío Tom uno de los bestsellers más exitosos que se publicará en los Estados Unidos. Y ya sea que el lector promedio del siglo XIX esté o no de acuerdo con el libro, no tuvo dificultad para reconocer y comprender su lenguaje ficticio, suposiciones y convenciones. Sin embargo, este no es el caso para el lector promedio de hoy. La novela de Stowe presenta a los lectores modernos varios problemas que deben examinarse.

El primer problema, irónicamente, es la reputación del libro provocada por su temprana popularidad. Versiones dramáticas sobre las que Stowe tenía poco o ningún control (y por las que recibió pocas o ninguna regalía) aparecieron a los pocos meses de su publicación, y probablemente no sea exagerado decir que La cabaña del tío Tom, en una u otra versión teatral, fue una de las obras más producidas del medio siglo siguiente. Así, terminó siendo más «conocido» por sus dramatizaciones, que a menudo se desviaban mucho de la novela real, que del libro mismo. El estereotipo del «tío Tom», un anciano amable y de cabello blanco; el cómico Topsy, todo trenzado y con los ojos en blanco; dulce y santa Eva: estos son los personajes que recordamos, si es que recordamos la historia, y podemos temer tener que encontrarlos en las páginas de la novela. Afortunadamente, no son personajes de Stowe, como los lectores se sorprenderán al saber. El problema de los estereotipos del «tío Tom» pronto se supera cuando leemos el libro.

Un segundo problema, basado en la actualidad del libro, podría llamarse «corrección política». Probablemente haya muy pocos estadounidenses blancos, si se supiera la verdad, que no alberguen ideas prejuiciosas (o, para decirlo menos amablemente, racistas) sobre los negros, y especialmente sobre los afroamericanos. Sin duda, esto era igualmente cierto en la década de 1850, aunque las ideas pueden haber sido diferentes. Todos tendemos a ser tan conscientes hoy de esta condición prejuiciosa (si no siempre de la naturaleza de los prejuicios) que a la mayoría de los escritores blancos les parecería imprudente intentar una novela cuyos personajes centrales sean afroamericanos y ciertamente no se comprometerían a explicar a los lectores la naturaleza del prejuicio «raza africana».

Tales consideraciones no se le ocurrieron a Harriet Beecher Stowe. No sólo utiliza el lenguaje (por ejemplo, negro – y aveces negro – con un poco no) que fue educada en su tiempo pero no en el nuestro, y no sólo sus personajes, incluso algunos simpáticos, dicen negro muy a menudo, pero Stowe, en su papel de narradora, a menudo se toma el tiempo de contarles a sus lectores cómo son los negros: son amas de casa más que aventureros, por ejemplo; tienen un gusto admirable pero muy exótico en la ropa y la decoración; y, por supuesto, a menudo tienen corazones sencillos e infantiles. El hecho de que Stowe no repita, y obviamente no crea, los estereotipos más repugnantes, y el hecho de que sus personajes africanos y afroamericanos a menudo se comporten de manera muy contraria a sus explicaciones, no la salvarán de ser ridiculizadas por los modernos. lectores Ni el hecho de que tenga buenas intenciones; pero debemos ofrecer esto como una defensa de su incorrección política, otra es que vivió en una época menos ilustrada, una tercera es que un examen de los errores en los que ha caído puede ayudarnos a reconocer y corregir los nuestros.

Las modas en el pensamiento y el habla raciales no son las únicas que han cambiado desde 1852. Un tercer problema con La cabaña del tío Tom para el lector moderno es su sentimentalismo, que podemos usar como una especie de término general para el estilo literario de la novela. En muchos sentidos, el libro de Stowe sigue los modelos de Charles Dickens, con sus dos tramas principales, sus diversas narrativas integradas, sus personajes grotescos y cómicos, sus parejas de amantes felices e infelices. Tal vez porque Stowe (nuevamente como Dickens muchas veces) no solo publicó sino que también escribió el libro por entregas, las tramas tienden a desviarse y finalmente se unen por un conjunto de coincidencias difícilmente creíbles. Las descripciones tienden a ser largas: los lectores tenían más paciencia en 1852 que nosotros y había menos entretenimiento visual disponible. Sobre todo, Stowe interviene en la voz de su narrador, hablándole directamente al lector, con mucha más frecuencia de la que nos gustaría. Para un estudioso de la novela sentimental del siglo XIX, La cabaña del tío Tom es, en todo caso, mucho menos tedioso de lo que cabría esperar. Pero los lectores que no están acostumbrados a estas convenciones deben tratar de soportarlas, suspender la incredulidad en algunos casos y finalmente relajarse y disfrutar del humor seco e irónico de Stowe.

Finalmente, el cristianismo de Stowe puede presentar un problema para algunos lectores. Hija, hermana y esposa de clérigos protestantes y cristiana comprometida, la escritora vivió en una época en la que muchos estadounidenses asumían que Estados Unidos era «un país cristiano» y un país protestante. Para educar una persona, en el uso de Stowe, era hacer un cristiano él o ella, y ella no se disculpa por su chovinismo protestante. (En un momento del libro, un personaje hace un comentario confuso sobre «los judíos», y casi podemos sentir la paciencia con la que Stowe permite que algunos de sus personajes de Nueva Orleans sean católicos romanos, una secta cuya liturgia obviamente conoce. casi nada.) Uno de los temas principales del libro es la culpabilidad de las iglesias cristianas, del Norte y del Sur, en apoyar la esclavitud, y un tema aún más pronunciado es el del cristianismo mismo. El tío Tom, el personaje central, es ante todo cristiano. Sus pruebas y sufrimientos no son tanto los de un africano en América, ni los de un esclavo, ni los de un esposo y padre separado de su familia, sino los de un hombre que intenta seguir la vida y las enseñanzas de Cristo; su victoria no es una victoria de la naturaleza, sino de la gracia. En nuestros tiempos seculares, tendemos a evitar hablar de religión en circunstancias ordinarias «no religiosas». La separación de iglesia y estado, sin embargo, significaba algo muy diferente para Stowe, y al leer su libro haremos bien en aceptar, al menos por el momento, sus premisas y suposiciones religiosas.



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